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EPA se mueve para endurecer las normas para la contaminación de hollín mortal

El tráfico avanza por la 99 sur en Fresno, California, el 28 de diciembre de 2017. Fresno desplazó a Fairbanks, Alaska, como el área metropolitana con la peor contaminación de partículas a corto plazo, según un informe de 2022 de la Asociación Americana del Pulmón, mientras que Bakersfield, California, continuó en la ranura más contaminada por la contaminación de partículas durante todo el año por tercer año consecutivo. (John Walker/The Fresno Bee via AP)

WASHINGTON (Informa AP) – La administración Biden propone normas más estrictas para un contaminante mortal del aire, diciendo que la reducción del hollín de los tubos de escape, chimeneas e incendios forestales podría evitar miles de muertes prematuras al año.

Una propuesta hecha pública el viernes por la Agencia de Protección Medioambiental establecería niveles máximos de 9 a 10 microgramos de contaminación por partículas finas por metro cúbico de aire, por debajo de los 12 microgramos fijados hace una década bajo la administración Obama. El estándar para la contaminación por partículas, más comúnmente conocido como hollín, fue dejado sin cambios por el entonces presidente Donald Trump, quien anuló una recomendación científica para un estándar más bajo en sus últimos días en el cargo.

Los grupos ambientalistas y de salud pública que han estado presionando por un estándar más fuerte se mostraron decepcionados, diciendo que la propuesta de la EPA no va lo suficientemente lejos para limitar las emisiones de lo que se llama ampliamente “materia particulada fina”, los diminutos trozos de hollín que respiramos sin ser vistos desde tubos de escape, incendios forestales, chimeneas de fábricas y centrales eléctricas y otras fuentes.

En un desarrollo que podría conducir a una norma aún más baja, la EPA dijo el viernes que también recibiría comentarios sobre una serie de ideas presentadas por un comité científico asesor, incluyendo una propuesta que reduciría la norma máxima para el hollín a 8 microgramos. Un microgramo es la millonésima parte de un gramo.

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El administrador de la EPA, Michael Regan, dijo que la propuesta de reforzar las normas nacionales de calidad del aire ambiente para la contaminación por partículas finas ayudaría a prevenir graves problemas de salud, incluidos los ataques de asma, ataques cardíacos y muertes prematuras que afectan desproporcionadamente a las poblaciones vulnerables. Entre estas poblaciones se encuentran los niños, los ancianos y las personas con enfermedades cardíacas y pulmonares, así como las comunidades minoritarias y de bajos ingresos de todo Estados Unidos.

“Esta administración se ha comprometido a trabajar para garantizar que todas las personas, independientemente del color de su piel, de la comunidad en la que vivan o del dinero que tengan en el bolsillo, tengan aire limpio para respirar, agua limpia para beber y la oportunidad de llevar una vida sana”, dijo Regan en una rueda de prensa. “En la EPA trabajamos cada día para crear comunidades más limpias y saludables para todos y llevamos haciéndolo más de 50 años.”

Harold Wimmer, presidente de la Asociación Americana del Pulmón, calificó de decepcionante la propuesta de la EPA, diciendo que es “inadecuada para proteger la salud pública de este contaminante mortal.”

“La ciencia actual muestra que se necesitan urgentemente límites más fuertes … para proteger a las poblaciones vulnerables”, dijo Wimmer, pidiendo a la EPA que reduzca la norma a 8 microgramos o menos.

Seth Johnson, abogado del grupo ecologista Earthjustice, calificó el plan de la EPA de “decepción y oportunidad perdida en general” Aunque reforzará algunas medidas de protección de la salud pública, “la EPA no está a la altura de las ambiciones de esta administración de seguir la ciencia, proteger la salud pública y promover la justicia ambiental”, dijo Johnson. Instó a la EPA “a escuchar a las comunidades, no a los contaminadores industriales, y a reforzar esta norma”. Las comunidades sobrecargadas tienen derecho a respirar aire limpio”

La Cámara de Comercio de Estados Unidos y otros grupos empresariales pidieron que se mantengan las normas actuales.

“Estados Unidos tiene una de las mejores calidades de aire del mundo, gracias a las reducciones constantes de los contribuyentes a las emisiones de partículas durante la última década”, dijo Chad Whiteman, vicepresidente de medio ambiente y asuntos regulatorios del Instituto Global de Energía de la cámara.

La norma propuesta podría “ahogar la fabricación y la inversión industrial y exacerbar los problemas de permisos que siguen obstaculizando la economía”, dijo Whiteman. los científicos de la EPA han calculado que la exposición a los límites actuales provoca la muerte prematura de miles de estadounidenses al año por enfermedades cardiacas y cáncer de pulmón, además de causar otros problemas de salud.

La doctora Doris Browne, presidenta de la Asociación Médica Nacional, la mayor y más antigua organización nacional que representa a los médicos afroamericanos, saludó el plan como “la audaz acción necesaria para proteger la salud pública en todo el país”.

En una rueda de prensa junto a Regan, Browne dijo que la propuesta probablemente tendrá beneficios duraderos en todo el país “pero especialmente para aquellas comunidades de color y de bajos ingresos que experimentan el aumento de la contaminación por partículas.” El smog, el hollín y otros tipos de contaminación cerca de fábricas, centrales eléctricas y otros peligros tienen un “impacto devastador en la salud pública”, dijo.

La propuesta de la EPA exigiría a los estados, condados y gobiernos tribales cumplir una norma de calidad del aire más estricta para las partículas finas de hasta 2,5 micras de diámetro, mucho más pequeñas que el diámetro de un cabello humano. Una micra, también llamada micrómetro, equivale a la millonésima parte de un metro.

La norma no obligaría a los contaminadores a cerrar, pero la EPA y los reguladores estatales podrían utilizarla como base para otras normas que se centren en la contaminación procedente de fuentes específicas, como camiones diésel, refinerías y centrales eléctricas.

Un informe de 2022 de la Asociación Americana del Pulmón reveló que 63 millones de estadounidenses viven en condados que experimentan picos diarios insalubres de contaminación por hollín y 21 millones viven en condados que superan los límites anuales de contaminación por hollín. Según el informe, la mayoría de estos condados se encuentran en 11 estados occidentales. Las personas de color tenían un 61% más de probabilidades que los blancos de vivir en un condado con una calidad del aire insalubre, según el informe.

Fresno, California, desplazó a Fairbanks, Alaska, como área metropolitana con la peor contaminación por partículas a corto plazo, según el informe, mientras que Bakersfield, California, continuó en el puesto más contaminado por contaminación por partículas durante todo el año por tercer año consecutivo.

A 31 de diciembre, cinco áreas metropolitanas no cumplían las normas vigentes, según la EPA. Cuatro de esas áreas se encuentran en California, incluyendo el Valle de San Joaquín y Los Ángeles. El condado de Allegheny (Pensilvania), que incluye Pittsburgh, también incumple la normativa.

La EPA aceptará comentarios sobre la norma propuesta hasta mediados de marzo y celebrará una audiencia pública virtual durante varios días. Se espera una norma definitiva este verano.

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