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Rusia friega la identidad ucraniana de Mariupol y construye sobre la muerte

Los restos de una estatua y otros escombros yacen frente a la fábrica de acero Azovstal, que fue el último lugar de la ciudad ucraniana de Mariupol en caer en manos de las fuerzas rusas a finales de mayo de 2022. Un plan maestro ruso para la ciudad prevé restaurar la fábrica destruida como un parque industrial, pero no hay señales de que haya comenzado ningún trabajo. (AP Photo)

En toda Mariupol, los trabajadores rusos están derribando edificios bombardeados a un ritmo de al menos uno al día, arrastrando cuerpos destrozados con los escombros.

Los convoyes militares rusos retumban por las amplias avenidas de lo que se está convirtiendo rápidamente en una ciudad guarnición, y los soldados, constructores, administradores y médicos rusos están reemplazando a los miles de ucranianos que han muerto o se han marchado.

Muchos de los nombres de las calles ucranianas de la ciudad están volviendo a ser soviéticos, y la Avenida de la Paz que atraviesa Mariupol se llamará Avenida Lenin. Incluso el gran cartel que anuncia el nombre de la ciudad a su entrada ha sido rusificado, repintado con el rojo, blanco y azul de la bandera rusa y la ortografía rusa.

Ocho meses después de que Mariupol cayera en manos rusas, Rusia está erradicando de ella todo vestigio de Ucrania, junto con las pruebas de los crímenes de guerra enterradas en sus edificios. Las pocas escuelas abiertas enseñan un plan de estudios ruso, las redes de teléfono y televisión son rusas, la moneda ucraniana se está extinguiendo y Mariupol se encuentra ahora en el huso horario de Moscú. Sobre las ruinas de la antigua Mariupol, se está levantando una nueva ciudad rusa, con materiales de al menos una empresa europea, según descubrió The Associated Press.

Pero la investigación de AP sobre la vida en la Mariupol ocupada también subraya lo que sus residentes ya saben demasiado bien: Hagan lo que hagan los rusos, están construyendo sobre una ciudad de muerte. Más de 10.000 tumbas nuevas cubren Mariupol, según la AP, y el número de muertos podría triplicar la estimación inicial de al menos 25.000. La antigua ciudad ucraniana también ha quedado destruida. La antigua ciudad ucraniana también se ha vaciado, con planes rusos de demoler más de 50.000 casas, según los cálculos de AP.

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Los periodistas de Associated Press fueron los últimos medios de comunicación internacionales en Mariupol en escapar de los intensos bombardeos de marzo, antes de que las fuerzas rusas tomaran la ciudad. Esta es la historia de lo que ha ocurrido desde entonces. AP volvió a ponerse en contacto con muchas personas cuyas tragedias fueron captadas en fotos y vídeo durante los días más mortíferos del asedio ruso.

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La muerte rodea Mariupol en los cementerios de sus afueras, que crecen rápidamente, y su hedor perduró sobre la ciudad hasta el otoño. Persigue los recuerdos de los supervivientes, tanto en Mariupol como en el exilio.

Cada uno de las docenas de residentes con los que habló AP conocía a alguien muerto durante el asedio de Mariupol, que comenzó con la invasión del 24 de febrero. Hasta 30 personas llegan a la morgue cada día con la esperanza de encontrar a un ser querido.

Lydya Erashova vio morir a su hijo Artem, de 5 años, y a su sobrina Angelina, de 7, tras un bombardeo ruso en marzo. La familia se apresuró a enterrar a los pequeños primos en una tumba improvisada en un patio y huyó de Mariupol.

Volvieron en julio para volver a enterrar a los niños, pero en el camino se enteraron de que los cuerpos ya habían sido desenterrados y llevados a un almacén. A medida que se acercaban al centro de la ciudad, cada manzana era más sombría que la anterior.

“Es un horror. Mires donde mires, mires por donde mires”, dijo Erashova. “

Ni ella ni su cuñada pudieron soportar entrar en el almacén para identificar los cuerpos de sus hijos. Sus maridos, que son hermanos, eligieron los pequeños ataúdes -uno rosa y otro azul- para colocarlos juntos en una sola tumba.

Erashova, que ahora está en Canadá, dijo que ningún plan de reconstrucción ruso podría devolver lo que Mariupol perdió.

“Nos han arrebatado la vida. Nos han arrebatado a nuestro hijo”, dijo. “Es tan ridículo y estúpido. La investigación de AP se basó en entrevistas con 30 residentes de Mariupol, entre ellos 13 que vivían bajo ocupación rusa; imágenes por satélite; cientos de vídeos recopilados desde el interior de la ciudad, y documentos rusos que mostraban un plan maestro. En conjunto, son la crónica de un amplio esfuerzo por suprimir la historia colectiva y la memoria de Mariupol como ciudad ucraniana.

Mariupol estuvo en el punto de mira del Kremlin desde el primer día de la invasión. A sólo 40 kilómetros (25 millas) de la frontera rusa, la ciudad es un puerto en el Mar de Azov y crucial para las líneas de suministro rusas.

La ciudad fue golpeada sin tregua con ataques aéreos y de artillería, sus comunicaciones cortadas, sus alimentos y agua cortados. Sin embargo, Mariupol se negó a rendirse durante 86 días. Cuando en mayo se rindieron los últimos combatientes ucranianos escondidos en la acería Azovstal, Mariupol se había convertido en un símbolo de la resistencia ucraniana. La minuciosidad de la destrucción rusa de Mariupol todavía puede verse hoy. Vídeos tomados en toda la ciudad e imágenes por satélite muestran que las municiones han dejado su huella en casi todos los edificios a lo largo de sus 166 kilómetros cuadrados.

Amplias franjas de la ciudad están desprovistas de color y vida, con paredes ennegrecidas por el fuego, polvo de demolición gris y árboles muertos con el follaje destrozado. Pero la peor destrucción sufrida por Mariupol puede medirse por su número de muertos, que nunca se conocerá por completo.

Un análisis de AP de imágenes por satélite tomadas durante los últimos ocho meses de ocupación muestra 8.500 nuevas tumbas sólo en el cementerio periférico de Staryi Krym, con posiblemente múltiples cuerpos bajo cada montículo. Hay al menos otras tres fosas en trincheras alrededor de la ciudad, incluida una creada por los propios ucranianos al principio del asedio.

En total, hay al menos 10.300 fosas nuevas esparcidas por Mariupol, según la metodología de AP, confirmada por tres patólogos forenses expertos en fosas comunes. Es probable que otros miles de cadáveres ni siquiera hayan llegado al cementerio.

En mayo, cuando la ciudad cayó definitivamente, el gobierno municipal en el exilio calculó que habían muerto como mínimo 25.000 personas. Pero al menos tres personas que se encuentran en la ciudad desde junio afirman que el número de muertos es el triple o más, basándose en conversaciones con trabajadores que documentan la recogida de cadáveres de las calles para las autoridades rusas de ocupación.

Svitlana Chebotareva, una residente de Mariupol que huyó en marzo, dijo que su vecino murió en un piso cercano, y el cuerpo todavía está allí. Chebotareva regresó a su casa este otoño por el tiempo suficiente para recuperar sus pertenencias, ya que los residentes son libres de entrar y salir siempre que pasen los controles. Dijo que los rusos esperan gratitud con su oferta de unos cuantos apartamentos nuevos.

“No sé cómo es posible que ahora nos den ‘caramelos’ a cambio de casas destruidas y gente asesinada”, dijo en Kiev. “Y de todas formas se lo siguen creyendo”

ASALTANDO UNA CIUDAD UCRANIANA

Los avisos están pegados en paredes desconchadas y picadas de viruela junto a la entrada, y dirigidos a “QUERIDOS RESIDENTES”

Así es como los que se quedaron en Mariupol se enteran de que sus edificios van a ser demolidos de forma inminente. A menudo, a pesar de las ventanas destrozadas, las tuberías congeladas y la falta de electricidad, siguen viviendo dentro porque no tienen otro lugar a donde ir.

En una revisión de cientos de fotos y vídeos junto con documentos de las autoridades de ocupación, la AP descubrió que más de 300 edificios en Mariupol han sido o están a punto de ser demolidos. Algunos son viviendas individuales, pero la mayoría son bloques de apartamentos de varios pisos al estilo khrushchyovka, lanzado por el líder soviético Nikita Khrushchev en una crisis de vivienda en la década de 1960. Con unos 180 apartamentos en su interior o más, cada edificio se diseñó para albergar al mayor número posible de familias.

Esto significa que, en total, las demoliciones eliminarán más de 50.000 viviendas, según cálculos de AP.

“No hay debate, la gente no está preparada”, dijo un activista en Mariupol, que como todos los que se encuentran en Mariupol pidió el anonimato por temor a represalias. “La gente sigue viviendo en los sótanos. A dónde pueden ir no está claro”

Sólo los rusos se encargan de los escombros en sí, según otro residente que sigue en la ciudad y que trabaja en las obras. La razón declarada es evitar accidentes, dijo.

Pero Petro Andryushchenko, un ayudante del alcalde de Mariupol que está exiliado en Dnipro, cree que la verdadera razón es asegurarse de que la gente no vea los cadáveres en descomposición que se llevan. Según él, en muchos de los edificios, sobre todo en los alrededores de Azovstal, hay entre 50 y 100 cadáveres que nunca recibirán una sepultura digna. Esas muertes no quedarán registradas.

El 110 de Mytropolytska es uno de los edificios incluidos en la lista de demolición rusa, cuyo derribo está previsto para cualquier día.

El olor a pan recién horneado aún trae a Inna Nepomnyshaya, médico, de vuelta a su última noche de marzo en su apartamento del sexto piso. Cuando vio el precio del pan en la calle de su ciudad sitiada, decidió hornearlo ella misma.

El olor calentó el aire a la mañana siguiente, cuando llegó su yerno. Era hora de irse, insistió. Las fuerzas rusas se acercaban.

Nepomnyshaya estaba en el edificio de su hija cuando los tanques rusos se acercaron al suyo al anochecer del 11 de marzo. Mientras los periodistas de AP observaban y grababan desde el piso superior del cercano Hospital nº 2, un tanque levantó su cañón en el 110 de Mytropolytska y disparó.

El proyectil destrozó las paredes del apartamento de Nepomnyshaya y borró las de los vecinos de arriba, abajo y detrás de ella. La mayoría de los vecinos estaban apiñados en el sótano, pero dos ancianas, Lydya y Nataliya, no pudieron subir y bajar las escaleras.

Sus cuerpos serían enterrados en el patio poco después. Semanas después, un vídeo de AP mostraba que las toscas tumbas seguían allí.

Con las comunicaciones con la ciudad cortadas, Nepomnyshaya no se enteró del destino de su apartamento hasta que su familia hubo escapado a territorio controlado por Ucrania. Como muchos de los que abandonaron Mariupol, sigue hablando de la ciudad en tiempo presente.

“Vivo en Mariupol, ésta es mi casa”, dijo, hablando a la luz de las velas en un café de Dnipro, otra ciudad que se quedó sin electricidad. “Esta casa era mi fortaleza y me la quitaron”

También están en la lista de demolición los edificios situados a ambos lados. Uno de ellos fue alcanzado por al menos un ataque aéreo el 11 de marzo; los muros de otro están en ruinas.

Rusia se está adentrando ahora en el centro histórico de la ciudad. En octubre, las autoridades rusas desmantelaron el monumento conmemorativo de Mariupol a las víctimas del Holodomor, la hambruna provocada por los soviéticos en la década de 1930 que mató a millones de ucranianos, según un vídeo publicado en la televisión rusa. También pintaron sobre dos murales que conmemoran a las víctimas del ataque de Rusia a Ucrania en 2014, muestran imágenes obtenidas por la AP.

“Dedican una cantidad desmesurada de tiempo a centrarse en cosas como borrar manifestaciones de identidad ucraniana y muy poco tiempo a atender las necesidades del pueblo de Mariupol”, dijo Michael Carpenter, embajador de Estados Unidos ante la Organización para la Seguridad y la Cooperación en Europa, que durante años vigiló el este de Ucrania. “Es realmente un experimento colonial inhumano muy brutal que se desarrolla ante nuestros ojos”

CONSTRUYENDO UNA CIUDAD RUSA

Mientras intenta arrasar los restos de Ucrania, Rusia ha trazado un plan para una nueva ciudad con una nueva población. En su corazón estará el histórico teatro de Mariupol, según el plan maestro del que informó por primera vez el sitio ruso The Village en agosto y que vio The Associated Press.

El majestuoso Drama Theater se convirtió en el principal refugio antibombas de la ciudad hasta que dos ataques aéreos rusos lo alcanzaron el 16 de marzo. Cientos de personas murieron, según una investigación de AP, y los residentes dijeron que el lugar apestaba a cadáveres durante todo el verano. Para enmascarar las ruinas, las autoridades rusas han colocado una pantalla tan alta que se puede ver desde el espacio, grabando el contorno del teatro en los paneles en un fantasmal recordatorio de su vida anterior.

En el documento también figuran planes para restaurar las ruinas de la obliterada acería Azovstal, el último reducto ucraniano. Está previsto que el lugar se transforme en un parque industrial a finales del próximo año, aunque no hay indicios de que hayan comenzado las obras.

Pero un complejo militar ruso se levantó en un tiempo récord, según las imágenes por satélite de Maxar Technologies que mostraban el enorme edificio en forma de U con el lema del ejército ruso blasonado en la azotea.

Rusia ya ha construido al menos 14 nuevos edificios de apartamentos -una pequeña fracción del número de los que se derribaron- y está reparando al menos dos de los hospitales que dañó con los bombardeos. Un vídeo obtenido por The Associated Press mostraba hileras de palés apilados con aislantes de la empresa danesa Rockwool, que mantiene su división en Rusia a pesar de las críticas. Los materiales de construcción no están sujetos a sanciones.

En un comunicado, el vicepresidente de comunicaciones de Rockwool, Michael Zarin, dijo que los paneles aislantes se distribuyeron sin el “conocimiento o consentimiento” de la empresa, y que espera que sus productos ayuden a restablecer la atención sanitaria, el calor y el cobijo de los ucranianos.

Los vídeos no muestran muebles visibles en las ventanas de los nuevos apartamentos y poca gente en las aceras exteriores. Sólo los pensionistas, los discapacitados y los afiliados a la ocupación parecen estar recibiéndolos, según varias personas que siguen en Mariupol.

Un hombre se presentó a la lista en septiembre y se encontró en el puesto 11.700. Tiene amigos en el rango de los 2.000 que siguen esperando, como él. Y un anciano que conoce, cuyo número estaba en los 9.000, ya se ha mudado a uno de los nuevos edificios.

“No sé cómo ocurre. No voy a especular”, dijo.

Sin embargo, el hombre dijo que no tiene ningún problema con la demolición de edificios que no son aptos para vivir. Está relanzando con cautela su propia empresa en la nueva ciudad.

Pero los planes para una Mariupol rusa dependen de una población que simplemente ya no existe.

Miles de los antiguos residentes de Mariupol fueron enviados a Rusia con poca o ninguna opción, y miles más huyeron a otras zonas de Ucrania. Según las estimaciones de Andryushchenko, de los 425.000 habitantes que tenía Mariupol, poco más de una cuarta parte se quedó.

El plan maestro ruso para Mariupol prevé una población de 212.000 habitantes en 2022 y de 425.000 en 2030. En estos momentos, alrededor de 15.000 de los habitantes de Mariupol son tropas rusas, dijo Andryushchenko, que extrajo su estimación de la información sobre la toma de casas y edificios públicos por parte de los soldados. Dijo que la policía antidisturbios rusa ha comenzado a patrullar la ciudad para evitar las protestas por la falta de calefacción, electricidad y agua.

Videos vistos por la AP mostraron convoyes militares, junto con camiones de construcción, obstruyendo las calles. El activista con el que habló AP también confirmó un aumento del número de soldados desde que las fuerzas rusas se retiraron de las regiones de Kharkiv y Kherson.

Los trabajadores de la construcción procedentes de Rusia no muestran signos de irse, y las tiendas de campaña eran visibles fuera del centro comercial Port City hasta el invierno. Médicos y administradores de la ciudad también han llegado desde Rusia, según anuncios del gobierno ruso y médicos que abandonaron la ciudad tras negarse a trabajar para las autoridades de ocupación.

“No hay ciudad más rusa ahora que Mariupol”, dijo Dmitry Sablin, un legislador ruso nacido en Mariupol, en una entrevista con medios rusos en junio tras visitar la ciudad.

El Kremlin se está moviendo tan rápidamente como puede para asegurar que los ucranianos que se quedan vean su futuro como rusos.

El 15 de noviembre, el presidente ruso Vladimir Putin concedió a Mariupol el título de “Ciudad de la Gloria Militar” por el heroísmo de las personas que describió como sus defensores. El 7 de diciembre, Putin declaró que su guerra contra Ucrania había convertido el mar de Azov en “el mar interior de Rusia”, lo que satisface a muchos de los que se quedaron. Mariupol siempre ha tenido algunos residentes que se consideraban rusos.

“Al que no le guste, que no vuelva”, dijo una mujer.

SIN FUTURO A la vista

La ocupación rusa de Mariupol ha dividido a familias y amigos en dos categorías: Los que se quedaron y los que huyeron. Cuando Ivan Kalinin escapó, dejó atrás el cuerpo de su esposa Iryna y su primer hijo nonato, ambos muertos en el ataque aéreo ruso del 9 de marzo contra el hospital de maternidad. Sus padres y los de ella se quedaron en Mariupol.

La última vez que vio a su mujer fue esa misma mañana, cuando comenzó el parto, y ella le mandó a buscar ropa y pañales. Se enteró del ataque aéreo en un bloqueo militar de camino al hospital. Él y su padre encontraron su cuerpo al día siguiente en otro hospital.

“Ni siquiera sé cómo sobreviví”, dijo en voz baja. “

Kalinin, que ahora vive en Gales, no se imagina volviendo a casa. Tampoco puede imaginarse la vida en ningún otro lugar.

“Es demasiado doloroso para mí estar allí. Puede que vuelva en algún momento, al fin y al cabo es mi ciudad natal”, dijo. “Me duermo todos los días con la esperanza de que esto sea un sueño.

Mariupol está ahora dividida entre Rusia y Ucrania. Algunos de los que se quedaron están esperando la ciudadanía rusa para poder seguir con sus vidas. Sin embargo, la letra ucraniana ï , que no se encuentra en ruso, está apareciendo como grafiti por toda la ciudad, un pequeño acto de desafío en un lugar que muchos describieron como lleno de miedo.

Nepomnyshaya, cuyo apartamento fue alcanzado por un proyectil ruso, soñó recientemente que había vuelto a casa y olía a pan. Pero no está segura de si alguna vez podrá o querrá volver.

“Creo que Mariupol será reconstruida, que será Ucrania después de todo”, dijo. “Pero sé que este olor es sólo un recuerdo”.

Hinnant y Stepanenko informaron desde Dnipro, Ucrania. El Deeb informó desde Beirut. Tilna informó desde Lviv, Ucrania. Marshall Ritzel en Nueva York, Michael Biesecker en Washington, y Mstyslav Chernov, Jamey Keaten, Evgeniy Maloletka e Inna Varenytsia en Kyiv, Ucrania, contribuyeron.

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