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‘Se acabó el dinero’: Bahamas intenta pasar página tras FTX

El obispo Lawrence Rolle actúa frente a niños y adultos en la Academia Preparatoria Monte Carmelo en Nassau, Bahamas, el jueves 8 de diciembre de 2022. El ministerio de Rolle recibió 50.000 dólares de FTX a principios de 2022, una de las varias donaciones que el intercambio de criptodivisas hizo al pueblo bahameño cuando se trasladó a la nación insular caribeña en 2021. (AP Photo/Ken Sweet)

NASSAU, Bahamas (Informa AP) – Vestido con un traje azul canario en una cálida noche de diciembre, el sudor goteando de su frente, el obispo Lawrence Rolle entona la letra de su última canción de éxito para los cientos de niños y adultos reunidos para celebrar la Navidad.

“¡FTX!”, canta, agachado y moviendo la cabeza para enfatizar. “¡Se acabó el dinero!”

“¡FTX!”, le gritan su corista y el público.

“¡El dinero ha desaparecido!”

Se suponía que la bolsa de criptomonedas FTX iba a ser la joya de la corona del impulso del gobierno de Bahamas para convertirse en el destino mundial de todo lo relacionado con las criptomonedas, tras años de tener una economía excesivamente dependiente del turismo y la banca. En lugar de eso, FTX está en quiebra y los bahameños intentan averiguar qué le espera a su país y si su experimento criptográfico nacional ha fracasado. Los reguladores están tratando de localizar el dinero desaparecido de los clientes de FTX.

Mientras tanto, organizaciones benéficas como la de Rolle y docenas de contratistas ahora sin trabajo esperan que otra empresa llegue y traiga nuevas oportunidades a la nación isleña, sin las complicaciones y la vergüenza de un presunto fraude de mil millones de dólares.

Rolle, un predicador pentecostal conocido como el “obispo cantor”, es una figura prominente en las Bahamas. Durante décadas, ha cocinado y donado alimentos a los pobres y ha ofrecido almuerzos escolares desde la cocina de su barrio, el Ministerio Internacional de Oración Liberación, en Over-The-Hill, una de las zonas más empobrecidas de la capital, Nassau. Rolle y su personal alimentan a unas 2.500 personas a la semana.

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Rolle había sido invitado por Kirby Samuel, director de la Mt. Carmel Preparatory Academy, a cantar como parte de la celebración navideña de la escuela. Su actuación consistió principalmente en media docena de canciones de gospel afrocaribeño, pero destacó un número: su éxito en las redes sociales sobre el reciente colapso de FTX.

El ministerio de Rolle recibió 50.000 dólares de FTX a principios de 2022, una de las varias donaciones que FTX hizo al pueblo bahameño cuando se trasladó a la nación insular caribeña en 2021. Fue dinero, dijo, que se utilizó para restaurar un remolque de almacenamiento de alimentos y hacer donaciones adicionales de alimentos. Rolle dijo que costaba más de 10.000 dólares a la semana llevar a cabo su programa de donación de alimentos.

Preguntado por el fracaso de FTX, Rolle lo describió como una triste distracción de los muchos problemas a los que se enfrenta el país. Otros están enfadados, sobre todo con Sam Bankman-Fried, el joven fundador de FTX. Bahamas tenía fama, como otras islas del Caribe, de destino de finanzas ilícitas y extraterritoriales. Se creía que las criptomonedas permitirían a la isla diversificar su economía, dar a los bahameños más oportunidades financieras y, en general, ayudar a proporcionar al país un futuro más próspero.

El país promulgó la Ley de Activos Digitales e Intercambios Registrados en 2020, convirtiendo a las Bahamas en uno de los primeros países en armar un marco regulatorio para las criptomonedas y otros activos digitales. El primer ministro, Philip Davis, participó en la ceremonia de colocación de la primera piedra de la nueva sede de 60 millones de dólares de FTX en Nassau en abril, junto con Bankman-Fried.

“Su llegada fue una especie de culminación del trabajo que hicieron los bahameños para avanzar en esta dirección”, dijo Stefen Deleveaux, presidente y CEO de la Asociación Blockchain del Caribe.

Varias otras empresas de criptomonedas y startups tienen su sede en las Bahamas, algunas de ellas en una incubadora conocida como Crypto Isle, no lejos del centro de Nassau.

Deleveaux dijo que se interesó por las criptomonedas ya en 2014, y sobre todo ha estado tratando de centrar los esfuerzos de sus organizaciones en las partes no comerciales de las criptomonedas, como la tecnología blockchain, la inclusión financiera y los usos tecnológicos. Sigue siendo escéptico sobre el comercio de criptodivisas.

“Es frustrante. Ahora cuando la gente piensa en cripto van a pensar en FTX”, dijo Deleveaux. “Eso va a hacer que mi propio trabajo sea mucho más difícil”.

En cierto modo, FTX era omnipresente y a la vez estaba alejado de la comunidad local, dijeron los bahameños. Sus anuncios estaban por todas partes, sobre todo en el vestíbulo de llegadas de turistas del aeropuerto de Nassau. Pero al mismo tiempo, FTX dirigía la mayor parte de sus operaciones desde el complejo de lujo conocido como Albany, donde residentes como Tiger Woods y Justin Timberlake pueden ser vistos regularmente. Albany se encuentra en el lado opuesto de Nueva Providencia, la isla más poblada de las Bahamas y donde se encuentra Nassau.

“No se entra casualmente en Albany”, dijo Deleveaux.

Un camarero del Margaritaville Resort, donde FTX pagó una cuenta de 55.000 dólares, describió a un grupo de entre 10 y 15 empleados de FTX, en su mayoría blancos, que comían en el restaurante con la cara pegada al portátil todo el tiempo. Aunque FTX contrataba a bahameños o a empresas bahameñas, lo hacía casi exclusivamente para trabajos de logística, como la construcción, los servicios de conserjería o el catering.

Tan pronto como FTX se arraigó en los círculos de élite bahameños, todo se vino abajo. FTX fracasó de forma espectacular a principios de noviembre, pasando de la solvencia a la quiebra en menos de una semana. Un proveedor de servicios de catering dijo que tuvo que despedir a la mayoría de sus trabajadores después de que FTX, su mayor contrato, quebrara.

Bankman-Fried, de 30 años, fue detenido el mes pasado en las Bahamas y extraditado a EE.UU. para enfrentarse a cargos penales en lo que el fiscal Damian Williams ha calificado como “uno de los mayores fraudes de la historia de EE.UU.” El criptoempresario de pelo flexible ha sido puesto en libertad bajo fianza y está previsto que vaya a juicio en octubre.

Mientras tanto, las fuerzas del orden y los reguladores de Estados Unidos y Bahamas, así como los abogados y la nueva dirección de FTX, intentan determinar cuánto dinero de los inversores y clientes “se ha esfumado”, como repite a menudo Bishop Rolle en su canción. Las estimaciones de cuánto dinero se perdió en el colapso de FTX han variado significativamente, ya que algunos activos todavía se están recuperando, pero una estimación sitúa las pérdidas en torno a los 8.000 o 10.000 millones de dólares.

“Al igual que el resto del mundo, he estado pegado al televisor desde la quiebra (de FTX)”, dijo el director de Mt. Carmel, Samuel, en una entrevista.

Otros bahameños, sin embargo, dijeron que el colapso de FTX ha desviado la atención de los problemas actuales a los que se enfrenta el país caribeño.

La pandemia del coronavirus puso a prueba la economía bahameña. El país prohibió de hecho la entrada de visitantes extranjeros durante casi dos años, y no empezó a permitir que los cruceros atracaran en su popular muelle hasta hace unos ocho meses. En Nassau, hay pruebas generalizadas del coste económico de la pandemia. El hotel British Colonial, más conocido por ser el escenario de la película de James Bond “Nunca digas nunca jamás”, fue tapiado y cerrado en febrero. En su día, las habitaciones costaban 400 dólares la noche.

A pesar de kilómetros de playas vírgenes, hermosos complejos turísticos y la economía más rica del Caribe, Bahamas sigue siendo un país desgarrado por la desigualdad. Los taxistas hablaron de la imposibilidad de conseguir siquiera un préstamo de 6.000 dólares para comprar su propio vehículo. Aproximadamente uno de cada cinco bahameños carece de cuenta bancaria, según el banco central del país.

A finales del año pasado, el gobierno bahameño tuvo que imponer controles de precios a docenas de alimentos básicos en un intento desesperado por combatir la inflación.

Los responsables de FTX parecen reconocer que la alimentación y el hambre son cuestiones que deben abordarse para fomentar la buena voluntad con sus nuevos vecinos. Además de la donación de 50.000 dólares al ministerio de Rolle, FTX donó 250.000 dólares a Hands for Hunger y destinó 1,1 millones de dólares a una nueva organización sin ánimo de lucro conocida como Comité de Desarrollo Agrícola, centrada en mejorar la seguridad alimentaria del país. El fundador del Comité, Phillip Smith, no respondió a varias peticiones de comentarios sobre la donación.

Cuando FTX se declaró en quiebra, los medios de comunicación bahameños especularon sobre si Rolle tendría que devolver la donación de 50.000 dólares, que, según dijo, se gastó aproximadamente un mes después de recibirla.

“Empleamos ese dinero lo mejor que pudimos, comprando harina y arroz”, dijo Rolle. “Hay demasiada gente hambrienta.”

“Es un asunto difícil para el obispo, pero creo que todo el país estará de acuerdo en que lo que le dieron no se lo gastó en sí mismo”, dijo Samuel, de Mt. Carmel.

“Ojalá hubiera empresas mejores que FTX”, dijo Rolle. “Muchos de nuestros niños no tienen padres, o tenemos padres que tienen dos o cuatro o cinco hijos, o los niños no tienen padre. Apenas podemos permitirnos alimentarlos. Ruego a Dios que alguien venga a donar aún más.”

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